전남 구례에서 가장 먼저 봄을 알리는 산동마을, 산수유축제로도 유명한 마을로 가는 길목에 시선을 사로잡는 예쁜 카페가 있습니다. 벽면에는 요리사와 아기자기한 쑥부쟁이 벽화와 함께 ‘구례삼촌 쑥부쟁이 카페’라고 씌여 있습니다. 카페 앞에는 쑥부쟁이를 재배하는 밭과 어우러져 호기심을 자극합니다.

 

    < 구례 산동마을 구례삼촌 쑥부쟁이 카페 >

 

카페를 들어서면 앞치마를 입은 이명엽 대표가 손님들을 반갑게 맞이합니다.

구례삼촌 카페는 단순히 쑥부쟁이를 재료로 한 음료만 팔지않고 쑥부쟁이 머핀, 쿠키, 영양비빔밥 재료 등을 생산하고 판매하는 홍보전시장 역할도 합니다. 6차산업인증, 전남도지사 인증을 받은 농업회사법인 '구례삼촌'의 베이스캠프 역할을 하는 곳이지요. 

 

< 구례 산동마을 구례삼촌 쑥부쟁이 카페 내부 > 

 

쑥부쟁이는 들국화와 비슷하게 생겼으며 우리나라 산과 들에 습기가 약간 있는 곳에서 잘 자랍니다. 부지갱이로도 불리우며 울릉도에서는 겨울 눈 속에서도 자라고 있어 사계절 채취가 가능하며 맛과 향이 좋습니다. 비타민C를 많이 머금고 있으며 쌉싸름하면서도 담백한 맛을 지니고 있으며 나물의 맛이 부드럽고 상큼합니다. 우리 몸 안의 나트륨 성분을 배출해 주는 역할을 하여 비만을 억제하면서 다이어트에 효능이 있는 것으로 알려져 있다. <동의보감>에는 항염, 해독 작용을 한다고 언급돼 있는 건강나물입니다. 

<쑥부쟁이 효능에 대한 언론매체 보도> 

하지만, 이명엽대표는 구례에서 흔하여 누구도 거들떠 보지 않던 쑥부쟁이로 30여가지 요리를 개발했습니다. 머핀·쿠키·샐러드·국수·나물비빔밥·각종 차 등과 비누가 그의 손에서 탄생했습니다. 현재 주력상품은 특허를 받은 머핀과 쿠키, 나물비빔밥 세트입니다. 농업회사법인 ‘구례삼촌’의 대표인 그는 원래 구례가 고향은 아닙니다. 남편인 김동환 전 청주대 교수와 함께 2011년에 귀촌하였습니다. 그는 원래 미국·영국에서 10년을 살면서 빼어난 요리실력을 활용해 제과·제빵 공부를 하고 미국의 케익쇼에 출전해 여러 차례 상을 받았다고 합니다. 한국으로 돌아와 호텔외식산업학과와 한방바이오학과에서 공부하고 요리강사로도 활동한 경험을 살려 구례의 특화작물인 쑥부쟁이를 다양한 먹거리로 재탄생 시킬 수 있었습니다.

  

<미국 케익 데코레이팅 대회 수상 보도>
 

당시에 농어촌에도 6차산업(융복합산업)이 활발히 추진되던 시기여서, 구례군과 농업기술센터에서 쑥부쟁이를 활용한 제품 개발을 제안했고 연구개발과 시행착오 끝에 쑥부쟁이 쿠키와 머핀을 탄생시켰습니다. 구례가 주산지인 토종 우리밀을 사용하고 유정란, 우유로 반죽하고 무농약 쑥부쟁이 분말과 몇 가지 건강한 식자재를 넣어 머핀과 쿠키를 만들었습니다. 반죽할 때 물은 한 방울도 넣지 않는다고 합니다.. 또 찰보리를 이용해 당뇨병환자들이 먹을 수 있는 무가당 머핀도 함께 개발했습니다. 

그로 인해 이명엽대표는 농림축산식품부장관상, 세계농업기술기술상 기술개발부문 우수상, 6차산업 우수사례 농촌진흥청장상 등을 수상하며 진가를 인정받았습니다.

 

 <세계 농업기술상 기술개발부문 우수상 수상>

 

"쉬려고 왔는데, 쑥부쟁이에 반해서 발목을 잡혔어요. 청주에 살 때 음식점을 내라는 권유를 여러 번 받았는데, 뿌리쳤거든요. 근데 여기 와서 쑥부쟁이 머핀과 쿠키를 만들고 있네요. 나물밥도 만들구요. 제 팔자인가 봅니다." 


구례삼촌은 원래 이명엽대표를 포함해 3명이 함께 시작하였지만 여러 사정으로 함께 일하던 사람들이 그만두면서 우여곡절 끝에 지난해 9월 단독인수 하였습니다.


"이왕 시작한 거, 제대로 해야죠. 목숨 걸고, 소비자가 흡족할 때까지요. 그게 제 성격이기도 하고요."


이명엽 생산자는 쑥부쟁이를 전국적으로 알리는 것입니다. 강원도에 곤드레나물이 유명하듯 구례 쑥부쟁이를 브랜드로 만드는 것입니다.

 

 





최근에는 구례삼촌 나물비빔밥 세트가 전남도지사 인증을 받으면서 미국 아마존과 킴스마켓에 입점했다는 희소식을 전해 왔습니다. 다른 나라에서도 바이어들이 문의가 계속 이어진다고 합니다.

 

 

 

 코로나로 힘들고 어려운 시기, 구례 삼촌 쑥부쟁이가 K-Food 열풍을 타고 세계인의 입맛을 사로잡을 수 있길 휴마켓이 응원합니다.

 

 

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